Comment fonctionne le tonnerre de neige et où le trouver ?

Le tonnerre de neige est une tempête de neige accompagnée de tonnerre et d’éclairs. Le phénomène est rare, même dans les régions sujettes à la neige. Il est peu probable qu’il y ait du tonnerre et des éclairs lors d’une légère chute de neige. Le temps doit être très mauvais.

Les principaux points à retenir sur le tonnerre de neige

  • La tempête de neige fait référence à une tempête de neige qui produit du tonnerre et des éclairs.
  • La neige orageuse est rare. Il se produit parfois dans les plaines, les montagnes ou sur les côtes, ou avec de la neige sur les lacs.
  • Le tonnerre de neige est muet. La foudre apparaît plus blanche que d’habitude et peut porter une charge positive.
  • Selon les conditions, les précipitations peuvent être de la pluie verglaçante ou de la grêle plutôt que de la neige.

Où trouver le tonnerre de neige

Evidemment, s’il ne fait jamais assez froid pour qu’il neige, l’orage est hors de question. Au cours d’une année donnée, 64 événements en moyenne sont signalés dans le monde entier. Bien que l’orage neigeuse soit rare en toutes circonstances, certains endroits ont des conditions plus favorables que d’autres :

  • les grandes plaines,
  • les montagnes,
  • les régions littorales et lacustres.

Les régions signalant des orages de neige supérieurs à la moyenne comprennent la partie Est des Grands Lacs des Etats-Unis et du Canada, les régions des plaines du Midwest des Etats-Unis, le Grand lac Salé, le mont Everest, la mer du Japon, la Grande-Bretagne et les régions élevées de Jordanie et d’Israël. Parmi les villes connues pour avoir connu des orages de neige, mentionnons Bozeman, au Montana, Halifax, en Nouvelle-Ecosse, et Jérusalem.

L’orage a tendance à se produire à la fin de la saison, généralement en avril ou en mai dans l’hémisphère Nord. Le mois de formation maximal est le mois de mars. Les régions côtières peuvent connaître du grésil, de la grêle ou de la pluie verglaçante plutôt que de la neige.

Comment fonctionne le thundersnow

La neige orageuse est rare parce que les conditions qui produisent la neige ont tendance à avoir un effet stabilisateur sur l’atmosphère. En hiver, la surface et la basse troposphère sont froides et ont des points de rosée bas. Cela signifie qu’il y a peu d’humidité ou de convection à provoquer.

La foudre surchauffe l’air, tandis que le refroidissement rapide produit les ondes sonores que nous appelons tonnerre. Les orages peuvent se former en hiver, mais ils ont des caractéristiques différentes. Un orage normal typique consiste en de grands nuages étroits qui s’élèvent à partir d’un courant ascendant chaud allant de la surface jusqu’à environ 12 192 m.

L’orage se forme habituellement lorsque des couches de nuages de neige plate deviennent instables et subissent un soulèvement dynamique. Trois causes conduisent à l’instabilité :

  • Un orage normal au bord d’un front chaud ou froid peut se répandre dans l’air froid, transformant la pluie en pluie verglaçante ou en neige.
  • Le forçage synoptique, tel qu’on peut le voir dans un cyclone extra-tropical, peut provoquer un orage. Les nuages de neige plats deviennent bosselés ou développent ce qu’on appelle des tourelles qui s’élèvent autour des nuages, rendant la couche supérieure instable. La turbulence fait que les molécules d’eau ou les cristaux de glace gagnent ou perdent des électrons. Lorsque la différence de charge électrique entre les 2 corps devient suffisamment grande, la foudre se produit.
  • Un front d’air froid passant au-dessus d’une eau plus chaude peut produire de la neige orageuse. C’est le type d’orage le plus souvent observé près des Grands Lacs ou près de l’océan.

Les différences par rapport à un orage normal

La différence évidente entre un orage typique et un orage enneigé est qu’un orage produit de la pluie, alors que l’orage enneigé est associé à la neige. Cependant, le tonnerre et les éclairs et de la neige sont également différents. Les moufles de neige retentissent, de sorte que le tonnerre de neige retentit moins fort et ne se déplace pas aussi loin qu’il le ferait dans un ciel clair ou pluvieux. Le tonnerre normal peut être entendu à des kilomètres de sa source, tandis que le tonnerre de neige et d’orage a tendance à être limité à un rayon de 32 à 48 kilomètres autour de la foudre.

Bien que le tonnerre puisse être étouffé, les éclairs sont accentués par la neige réfléchissante. Les éclairs de neige orageuse apparaissent généralement blancs ou dorés, plutôt que le bleu ou le violet habituel des éclairs d’orage.

Les risques liés au tonnerre de neige

Les conditions qui mènent à l’orage conduisent également à des températures dangereusement froides et à une mauvaise visibilité à cause de la poudrerie. Un vent de force tropicale est possible. La neige orageuse est plus fréquente lors de blizzards ou de fortes tempêtes hivernales.

Les éclairs du tonnerre de neige sont plus susceptibles d’avoir une charge électrique positive. La foudre à polarité positive est plus destructrice que la foudre à polarité négative habituelle. La foudre positive peut être jusqu’à 10 fois plus forte que la foudre négative, jusqu’à 300 000 ampères et 1 milliard de volts. Parfois, des impacts positifs se produisent à plus de 40 km du point de précipitation. La foudre de neige peut causer une incendie ou endommager une ligne électrique.